Gehirn wächst bis ins hohe Alter

Foto: Jongleur

Das Gehirn älterer Menschen ist
flexibel und wächst, wenn
es gefordert wird; © SXC

Erst vor einiger Zeit hatten Forscher nachweisen können, dass das menschliche Gehirn auch nach Abschluss des Reifungsprozesses, also mit etwa 20 Jahren, noch in bestimmten Regionen wachsen kann, wenn eine neue Aufgabe erlernt wird. Unbekannt war bisher allerdings, ob auch ältere Menschen diese "Neuroplastizität" aufweisen.

Die Wissenschaftler baten daher 44 Probanden, davon 24 Frauen und 20 Männer, zwischen 50 und 67 Jahren, jonglieren zu lernen. Ihre Hirne wurden vor und nach dem dreimonatigen Training sowie nach einer dreimonatigen Trainingspause mit Hilfe der 3-Tesla-Kernspintomografie untersucht. Verglichen wurden diese Daten mit denen von 25 untrainierten Personen (17 Frauen und acht Männern) zwischen 55 und 67 Jahren, die an denselben Tagen gescannt wurden.

Nach der Trainingsphase ließ sich bei den Jongleuren eine einseitige Vergrößerung der grauen Substanz im "visuellen Assoziationscortex" erkennen. Diese Gehirnregion ist darauf spezialisiert, Bewegung im Raum wahrzunehmen. Nach der dreimonatigen Trainingspause hatte sich die Erweiterung teilweise wieder zurückgebildet. Die Kontrollgruppe zeigte keinerlei Veränderungen in diesem Bereich.

Ausschließlich bei den Jongleuren fanden die Forscher zudem eine Vergrößerung im Hippocampus, der Hirnregion, die für das Lernen wichtig ist, sowie Vergrößerungen im "Nucleus accumbens", der zum hirneigenen Belohnungssystem gehört. Gerade für den Hippocampus ist bekannt, dass sich dort neue Hirnzellen bilden können.

Das Ergebnis zeige, so die Forscher, dass die Veränderungen nicht nur auf das jugendliche Gehirn beschränkt sind, sondern dass sich die anatomische Struktur des erwachsenen Gehirns selbst im Alter noch signifikant verändern kann. Auch und gerade für ältere Menschen sei es daher wichtig, neue Herausforderungen zu meistern und Neues zu lernen.

MEDICA.de; Quelle: Universitätsklinikum Hamburg-Eppendorf